Sur les pas de Saint-Nicolas en Alsace et en Lorraine

Chaque 6 décembre, Saint-Nicolas est fêté avec ferveur en Lorraine et en Alsace. De nombreuses légendes sont rattachées à ce personnage reconnu pour sa générosité. Mais qui est-il vraiment ? 

Iconographie des années 1950 décorant les pains d'épices de la Saint-Nicolas en Alsace et en Lorraine
Iconographie des années 1950 décorant les pains d'épices de la Saint-Nicolas en Alsace et en Lorraine

Qui es-tu Saint-Nicolas ?

Concernant la vie du personnage historique, il y a peu de faits documentés. Sa vie est relatée dans plusieurs "vitae" dont l'exactitude est douteuse aux yeux des historiens. Nicolas serait né autour des années 270, dans une riche famille chrétienne de Patare, en Lycie (actuelle Turquie). Contemporain de l'Empereur Constantin, il serait devenu évêque de Myre vers 300 et serait mort le 6 décembre 345De son vivant, Nicolas était déjà réputé pour sa foi et pour sa charité en particulier envers les pauvres et les enfants, mais c'est surtout après sa mort que son culte prend une ampleur considérable. Essentiellement car les ossements du Saint avaient la particularité de suinter une huile parfumée "La Manne de Saint-Nicolas" utilisée en baume et connue dans toute l'Europe du Moyen Âge. De nombreux pèlerins se rendaient chaque année sur les lieux de son tombeau, régulièrement menacé de destruction par les raids des sarrasins. Plusieurs villes italiennes marchandes, dont Nicolas est le saint Patron, souhaitent alors récupérer les reliques. Le 9 mai 1087, soixante-deux marins venus de Bari gagnant de vitesse les navires vénitiens, volent et ramènent les reliques de Saint-Nicolas. Cette "translatio" a comme but de mettre les reliques en lieu sûr et d'accroître leur vénération. Une basilique est spécialement construite à partir de 1089 à Bari.

C'est le début de la Légende Dorée de Saint-Nicolas... 

Ce documentaire de la BBC "The real face of Santa Claus" retrace en 4 épisodes l'histoire de Saint-Nicolas. Je vous le recommande, c'est en anglais mais c'est un des meilleurs qui ait été réalisé à ce jour. 


La légende dorée de Saint-Nicolas

Les hauts-faits de Saint-Nicolas, sont relatés dans un ouvrage rédigé en latin entre 1261 et 1266 par Jacques de Voragine, dominicain et archevêque de Gênes, qui regroupe dans une compilation la vie d'environ 150 saints ou groupes de saints, saintes et martyrs chrétiens, et, suivant les dates de l'année liturgique, certains événements de la vie du Christ et de la Sainte Vierge Marie. Cet ouvrage a influencé de manière très significative l'art depuis le Moyen Âge et a connu un succès considérable. Très rapidement, "La Légende Dorée" devient, avec la Bible et le psautier, une des œuvres les plus lues, les plus copiées mais peut-être aussi les plus augmentées : aux XIVe et XVe siècles, il n'est pas rare d'en trouver des copies contenant pas moins de 400 histoires

Une des légendes les plus diffusées est celle des "3 jeunes filles". Nicolas avait pour voisin un homme qui, ruiné, ne pouvait marier ses trois filles faute de dot. Ce dernier envisageait de les prostituer afin de récolter l'argent nécessaire à leurs subsistances. Nicolas décida, en secret, de donner trois bourses pleines d'or à ces jeunes femmes. 

Les peintures murales consacrées à Saint-Nicolas visibles à Hunawihr en Alsace relatent de nombreux épisodes de la vie de Saint Nicolas - à découvrir absolument ( visites guidées sur demande)

Les peintures murales de Saint Nicolas (1493) à Hunawihr en Alsace relatent le miracle des "trois jeunes filles".  photographie : Anny et Jacques Brandini
Les peintures murales de Saint Nicolas (1493) à Hunawihr en Alsace relatent le miracle des "trois jeunes filles". photographie : Anny et Jacques Brandini

La célèbre légende des trois enfants au saloir, puise sa source dans un certain nombre de prodiges attribués au Saint : son intervention en faveur de trois jeunes filles qu’il dota pour que leur père, ruiné, puisse les marier au lieu de les livrer à la prostitution, puis de trois jeunes gens accusés à tort d’avoir fomenté une émeute et de trois officiers que l’Empereur allait faire exécuter, suite à des calomnies. 

L'ethnologue Colette Méchin a consacré un ouvrage exceptionnel à Saint Nicolas paru en 1978.
L'ethnologue Colette Méchin a consacré un ouvrage exceptionnel à Saint Nicolas paru en 1978.

Le culte de Saint-Nicolas

Saint-Nicolas est un des personnages populaire de l'hagiographie chrétienne et un des saints les plus vénérés des églises catholiques et orthoxes. Son culte est attesté depuis le VIe siècle en Orient et s'est répandu en Occident depuis l'Italie à partir du XIIe siècle. Canonisé, il a été proclamé protecteur de nombreuses nations et de nombreux corps de métiers. Le 6 décembre, jour de la Saint-Nicolas, est fêté traditionnellement dans plusieurs pays européens du Nord et de l'Est de l'Europe notamment la Belgique, le Luxembourg, les Pays-Bas, l'Allemagne et la Suisse. En France, c'est en Lorraine et en Alsace que Saint-Nicolas est tout particulièrement fêté. 

Statue de Saint Nicolas ( jeune et beau comme tous les lorrains !) au centre du grand portail de la basilique Saint-Nicolas-de-Port
Statue de Saint Nicolas ( jeune et beau comme tous les lorrains !) au centre du grand portail de la basilique Saint-Nicolas-de-Port

Saint-Nicolas LE patron des Lorrains

En 1098, dix ans à peine, après l'arrivée des reliques de Saint-Nicolas à Bari, le chevalier lorrain Aubert de Varangéville y vole une phalange et la rapporte en Lorraine à Saint-Nicolas-de-Port où elle devient un objet de pèlerinage majeur.

Mais, la grande victoire de Saint-Nicolas c’est la bataille de Nancy : René II, Duc de Lorraine, affronte en 1477 l’armée du Duc de Bourgogne Charles le Téméraire, il place ses troupes sous la protection du saint et triomphe. En action de grâce, le Duc de Lorraine décide de reconstruire la Basilique de Saint-Nicolas-de-Port. Les travaux débutèrent dès 1481 et une majestueuse basilique en style gothique flamboyant remplaça les églises précédentes. Chaque année, à l’approche du 6 Décembre, c’est toute la Lorraine qui se met en fête ! Des grandes cérémonies religieuses et festives ont lieu à Nancy, Metz, Épinal, Bar-le-Duc, Saint-Nicolas-de-Port et dans toute la Lorraine. Saint-Nicolas est ce qu'on appelle aujourd'hui un marqueur identitaire pour les Lorrains du Nord comme du Sud. 

Pain d'épices de Nancy - pâtisserie Hulot
Pain d'épices de Nancy - pâtisserie Hulot

En Alsace, Saint-Nicolas arrive accompagné. 

Depuis le XIXe siècle, l'imagerie traditionnelle alsacienne représente Saint-Nicolas, habillé en évêque, portant sur sa tête une grande mitre et tenant une crosse à la main. Affublé d'une longue barbe blanche, il est traditionnellement accompagné d'un âne appellé "le Peckeresel". Ce dernier transporte sur son dos les friandises, pains d'épices et fruits et même parfois des jouets distribués aux enfants. Mais Saint-Nicolas est également accompagné par un personnage sombre et inquiétant le "Hans Tràpp" qui incarne le côté obscur des nuits d'hiver, et fait mine de voler les enfants et de les emmener avec lui dans son grand sac. C'est le lointain descendant des hommes sauvages.

Carte postale publicitaire pour la boucherie Fincker Frères " Saint Nicolas et le bon charcutier de Colmar en France " -  Hansi, Jean-Jacques Waltz, 1939
Carte postale publicitaire pour la boucherie Fincker Frères " Saint Nicolas et le bon charcutier de Colmar en France " - Hansi, Jean-Jacques Waltz, 1939

En Alsace, la brioche de la Saint Nicolas s'appelle Männele dans le nord de notre région et Manala par chez moi dans le Haut-Rhin où l'on parle l'alémanique. Ce qui veut dire petit bonhomme !

Il s'agit d'un petit pain brioché façonné en forme de petit bonhomme et préparé pour la Saint Nicolas qui a lieu le 6 Décembre. Il fait le régal des petits et grands qui se retrouvent avec bonheur autour d'un goûter familial pour le dévorer.

Cette brioche, représentant un "bonhomme" est une référence à Saint-Nicolas et à la légende des 3 enfants sauvés du saloir. Comme de nombreux contes enfantins, la référence cachée est plus sombre et appelle les enfants à la prudence. Il était une fois ...des temps pas si lointains où les grandes famines qui sévissaient dans nos contrées ont poussé certains à sacrifier les plus faibles. 

En Alsace, la brioche de la Saint Nicolas s'appelle Männele dans le nord de notre région et Manala par chez moi dans le Haut-Rhin où l'on parle l'alémanique. Ce qui veut dire petit bonhomme !
En Alsace, la brioche de la Saint Nicolas s'appelle Männele dans le nord de notre région et Manala par chez moi dans le Haut-Rhin où l'on parle l'alémanique. Ce qui veut dire petit bonhomme !

Saint-Nicolas : objet d'étude 

De l’évêque de Myre à l’ami des enfants qui a inspiré le personnage du Père Noël, la figure de Nicolas a suivi des cheminements complexes qui sont à l’origine de sa présence encore très vivante dans les cultes et l’imaginaire de nos sociétés contemporaines, par-delà les frontières politiques et culturelles. L’évolution de Saint-Nicolas n’est décidément jamais finie. Elle se lit aujourd’hui dans des polémiques à ciel ouvert ou dans les villes illuminées par les commerces. Mais quels cheminements obscurs le bonhomme surgi des ténèbres a-t-il empruntés pour parvenir à nous ? L'émission La Marche de l'Histoire, France Inter le 4 décembre 2014 en retrace l'histoire.

En Décembre 2013, 25 chercheurs universitaires de sept nationalités différentes se sont réunis à Lunéville et à Saint-Nicolas-de-Port pour envisager l’histoire du culte de Saint-Nicolas à l’échelle de l’Europe entière.

Colloque international Saint Nicolas de l'Orient à l'Occident, Décembre 2013 Saint-Nicolas-de-Port et Lunéville
Colloque international Saint Nicolas de l'Orient à l'Occident, Décembre 2013 Saint-Nicolas-de-Port et Lunéville

Après avoir rappelé les origines de saint Nicolas à travers les apports récents des fouilles archéologiques du groupe épiscopal de Myre en Turquie et les textes de la translation de ses reliques à Bari, les intervenants se sont penchés sur le développement de son culte à travers l’Europe, depuis les empereurs byzantins et ottoniens en passant par les prélats réformateurs francs et les clercs des universités médiévales, jusqu’aux marchands et artisans de la Mitteleuropa, à la lumière de multiples indices (vies de saints, dédicaces, onomastique et toponymie, reliques et reliquaires, sceaux, enseignes de pèlerinage et objets de dévotion…).

L’iconographie a été largement abordée à travers des exemples d’Orient (icônes et images populaires) et d’Occident (enluminures, fresques, vitraux). La démarche proposée inscrite dans la longue durée, a inclut les apports des enquêtes ethnologiques et les formes prises par les fêtes et les traditions dans leurs variations régionales, lorraines et alsaciennes, slaves, latines, hispaniques et anglo-saxonnes. Les actes du colloque ont été  publiés je vous en recommande évidemment la lecture, en voici les références : Véronique Gazeau, Catherine Guyon, Catherine Vincent (Dir), En Orient et en Occident, le culte de saint Nicolas en Europe, Paris, Les Editions du Cerf, 2015

Saint-Nicolas est sans doute le saint qui, dans les pays d’Europe, a connu et connaît encore la popularité la plus grande, la plus durable et la mieux partagée entre l’Orient et l’Occident. Je termine donc cet article par un clin d'oeil à notre enfance ! Venez, venez Saint-Nicolas ! 


Pour en savoir plus : 

  • L'article Saint Nicolas de Myre sur Wikipédia est très complet 
  • Musée Lorrain, Saint Nicolas et les Lorrains, entre histoire & légende, Editions serpenoise, 2005
  • Véronique Gazeau, Catherine Guyon, Catherine Vincent (Dir), En Orient et en Occident, le culte de saint Nicolas en Europe, Paris, Les Editions du Cerf, 2015
  • Colette MechinSaint-Nicolas, Paris, Bergr-Levrault, 

Informations sur l'auteur

Caroline CLAUDE-BRONNER, fondatrice de Chemins Bio en Alsace, guide-conférencière nationale diplômée en Histoire, fille de vignerons alsaciens, passionnée par sa région, vous propose ses services de guidage et d'accompagnement dans la bonne humeur et le respect de l'environnement pour tout public, du junior au senior.